10/26/2015
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Cuba tenía desde hace varios años una prometedora vacuna terapéutica contra el cáncer de pulmón. El embargo comercial de 55 años liderado por los EE.UU. se aseguró de que Cuba se quedara sobre todo donde estaba.

Hasta que - tal vez - ahora... 
La administración Obama , por supuesto, ha tratado de normalizar las relaciones con la isla. Y el mes pasado, durante la visita a La Habana del gobernador de Nueva York Andrew Cuomo, el Instituto del Cáncer Roswell Park finalizó un acuerdo con el Centro de Inmunología Molecular de Cuba para desarrollar una vacuna contra el cáncer de pulmón y comenzar los ensayos clínicos en los EE.UU..
Esencialmente, los investigadores estadounidenses traerán la vacuna Cimavax a Estados Unidos y obtendrán en el camino la aprobación de la Administración de Alimentos y Drogas.
"La oportunidad de evaluar una vacuna de este tipo es una perspectiva muy emocionante", dice Candace Johnson, CEO de Roswell Park.
Ella está emocionada, lo más probable, debido a que la investigación sobre la vacuna hasta el momento muestra que tiene baja toxicidad, y es relativamente barata de producir y almacenar.

El Centro de Inmunología Molecular dará a Roswell Park toda la documentación (cómo es producida, los datos de toxicidad, resultados de los ensayos anteriores) para una aplicación de medicamentos en la FDA; Johnson dice que espera obtener la aprobación para probar Cimavax dentro de seis a ocho meses, y para iniciar los ensayos clínicos en un año.

¿Cómo llegó Cuba a tener fármacos vanguardistas de fármacos de inmuno-oncología?

Aunque el país es famoso por los cigarros, el ron y el béisbol, también tiene alguna de la mejor y más inventiva biotecnología e investigación médica en el mundo. Eso es especialmente notable para un país donde el trabajador promedio gana unos $20 al mes.

Cuba gasta una fracción del dinero de lo que gasta los EE.UU. en asistencia sanitaria por individuo; sin embargo, el cubano promedio tiene una expectativa de vida a la par con el estadounidense promedio.
"Han tenido que hacer más con menos", dice Johnson, "por lo que han tenido que ser aún más innovadores con la forma en que se acercan a las cosas. Por más de 40 años, han tenido una comunidad inmunología preeminente."
A pesar de décadas de sanciones económicas, Fidel y Raúl Castro hicieron de la biotecnología y la investigación médica, sobre todo la medicina preventiva, una prioridad.

Después que el brote de fiebre del dengue 1,981 golpeó casi 350,000 cubanos, el gobierno estableció el Frente Biológico, un esfuerzo para concentrar los esfuerzos de investigación realizados por diversos organismos hacia metas específicas. Su primer logro importante fue la producción exitosa (e inesperada) del interferón, una proteína que desempeña un papel en la respuesta inmune humano.

Desde entonces, los inmunólogos cubanos hicieron varios otros avances de vacunación, incluyendo sus propias vacunas contra la meningitis B y la hepatitis B y anticuerpos monoclonales para trasplantes de riñón.
La cosa sobre la fabricación de este tipo de grandes cigarros es que fumar es muy, muy malo para usted.
El cáncer de pulmón es la cuarta causa de muerte en Cuba. Los investigadores médicos en el Centro de Inmunología Molecular trabajaron en Cimavax durante 25 años antes de que el Ministerio de Salud pusiera a disposición de la opinión pública - de forma gratuita - en 2011.

Cada vacuna le cuesta al gobierno cerca de $ 1.

Un ensayo de Fase II de 2008 mostró que los pacientes con cáncer de pulmón que recibieron la vacuna vivieron un promedio de cuatro a seis meses más que los que no lo hicieron.

Eso llevó a Japón y algunos países europeos a iniciar ensayos clínicos con CIMAVAX también. 
Para ser justos, Cimavax probablemente no será un medicamento contra el cáncer que cambia el juego en su forma actual. La vacuna no ataca directamente los tumores, sino que va tras una proteína que producen los tumores que luego circula en la sangre.
Esa acción estimula el cuerpo de una persona para liberar anticuerpos contra una hormona llamada factor epidérmico de crecimiento, que normalmente estimula el crecimiento celular, pero puede también, si no se controla, causar cáncer.

(Aunque la mayoría de la gente normalmente piensa de una vacuna como algo que impide una enfermedad, técnicamente una vacuna es una sustancia que estimula el sistema inmunológico de alguna manera.)

Así que el punto de Cimavax es impedir a los tumores de pulmón crecer y producir metástasis, convirtiendo un crecimiento de la última etapa en algo crónico, pero manejable. 
Pero en los EE.UU. y Europa, las personas con cáncer de pulmón ya tienen opciones de tratamiento con el mismo objetivo. Investigadores de Roswell Park dicen que planean explorar el potencial de la vacuna como una intervención preventiva - por lo que es más como una vacuna tradicional.
Además, factor de crecimiento epidérmico juega un papel importante en muchos otros tipos de cáncer, como el de próstata, mama, colon, y cáncer de páncreas.
"Todas esas cosas son posibles objetivos de esta vacuna", dice Kelvin Lee, un inmunólogo en la empresa.
Principalmente por razones financieras, los cubanos no probaron el Cimavax de esa manera, en absoluto. 
Y esa droga no es la única que tiene potencial en la farmacopea cubanos.
Thomas Rothstein, un biólogo de la Instituto Feinstein para la Investigación Médica, durante seis años trabajó con el Centro de Inmunología Molecular de otra vacuna para tratar el cáncer de pulmón llamado Racotumomab, con un mecanismo totalmente diferente. (Se mete con un lípido particular, que se encuentra en las membranas celulares del tumor.)
"Los investigadores de todo el mundo están tratando de romper la nuez del cáncer", dice Rothstein. "Los cubanos están pensando en formas que sean novedosas e inteligentes."
Aunque Obama ha utilizado su poder ejecutivo para levantar algunas restricciones contra los equipos médicos y la investigación, el Congreso debe levantar el embargo a Cuba antes de que la investigación en colaboración pueda iniciarse.

Candace Johnson espera que Cuba abrace más espíritu emprendedor en la ciencia, y ver a los EE.UU. absorber enfoques más creativos a la investigación médica. Limitados por la política, los investigadores cubanos tuvieron que innovar en formas que los EE.UU. y Europa no lo hicieron.

Ahora tal vez sean capaces de enseñar a sus colegas lo que aprendieron...




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