9/07/2013
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La imagen en 3D del fondo marino muestra el tamaño y la forma del Macizo de Tamu, un accidente geográfico de gran magnitud al norte del Océano Pacífico, que un estudio ha confirmado que es el volcán más grande de la Tierra. Imagen cortesía de Will Sager

Un equipo de científicos ha descubierto el mayor volcán que hasta ahora se haya documentado en la Tierra. Con una superficie equivalente a la de las Islas Británicas, este volcán, conocido como el Macizo de Tamu, es casi tan grande como los grandes volcanes de Marte, lo que lo coloca entre los más grandes del Sistema Solar.

Situado a unos 1.000 kilómetros al este de Japón, el Macizo de Tamu es el accidente geográfico más grande de Shatsky, una cordillera submarina formada hace unos 130 a 145 millones años por la erupción de varios volcanes submarinos. Hasta ahora no estaba claro si el Macizo de Tamu era un solo volcán, o si estaba compuesto por muchos puntos de erupción. Mediante la integración de varias fuentes de evidencia, incluyendo muestras del núcleo y datos recogidos a bordo del buque de investigación JOIDES Resolution, los científicos han confirmado que la masa de basalto que constituye el Macizo de Tamu, efectivamente hizo erupción desde una sola fuente, cerca del centro.


“El Macizo de Tamu es el mayor volcán de un solo escudo que se haya descubierto en la Tierra”, dice William Sager, profesor del Departamento de Ciencias Terrestres y Atmosféricas de la Universidad de Houston. “Puede haber volcanes más grandes, porque hay grandes accidentes ígneos por ahí, como la Meseta de Ontong Java, pero no sabemos si esos accidentes son un solo volcán, o complejos de volcanes”.

El Macizo de Tamu se destaca entre los volcanes submarinos, no sólo por su tamaño, sino también por su forma. Es bajo y ancho, lo que significa que los flujos de lava, producto de erupciones, deben haber viajado distancias largas en comparación con la mayoría de los volcanes de la Tierra. El fondo del mar está salpicado de miles de volcanes submarinos, o de montes submarinos, aunque la mayoría son pequeños y altos en comparación con la extensión amplia y baja del Macizo de Tamu.

Perfil del supervolcán Tamu Massif  -Foto: William Sager, Universidad de Houston

El Macizo de Tamu tiene una superficie de unas 120.000 millas cuadradas. En comparación, la superficie del Mauna Loa de Hawaii – el volcán activo más grande de la Tierra – es de aproximadamente 2.000 millas cuadradas, un 2% del tamaño del Macizo de Tamu. Para encontrar una comparación digna, hay que mirar hacia el cielo al planeta Marte, donde se encuentra el Monte Olimpo. Ese volcán gigantesco, que es visible en una noche clara con un buen telescopio de aficionado, es sólo un 25% más grande en volumen que el Macizo de Tamu.


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