3/14/2013
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Después de más de 4.000 años - casi desde el principio de los tiempos registrados, cuando Utnapishtim le dijo a Gilgamesh que el secreto de la inmortalidad reside en un coral se encuentran en el fondo del océano - el hombre finalmente descubrió la vida eterna en el año 1988. Lo encontró, de hecho, en el fondo del océano. El descubrimiento fue hecho sin darse cuenta de Christian Sommer, un alemán-biología marina estudiante de unos 20 años. Estaba pasando el verano en Rapallo, una pequeña ciudad en la Riviera italiana, donde exactamente un siglo antes Friedrich Nietzsche concibe "Así habló Zaratustra": "Todo va, todo vuelve; eternamente rueda la rueda del ser. Todo muere, todo florece de nuevo. . . . "

Sommer estaba llevando a cabo investigaciones sobre hidrozoos, pequeños invertebrados que, dependiendo de su etapa en el ciclo de vida, se parecen tanto una medusa o un coral blando. Cada mañana, Sommer fuimos a bucear en el agua turquesa de los acantilados de Portofino. Echó un vistazo al fondo del océano para hidrozoos, reuniéndolos con redes de plancton. Entre los cientos de organismos que coleccionaba era una especie relativamente pequeños, oscuros conocidos por los biólogos como Turritopsis dohrnii. Hoy en día es más comúnmente conocida como la medusa inmortal.

Sommer mantuvo los hidrozoos en placas de Petri y se observaron sus hábitos de reproducción. Después de varios días se dio cuenta de que su Turritopsis dohrnii se estaba comportando de una manera muy peculiar, por lo que podría hipotetizar ninguna explicación terrenal. Simplemente hablando, se negó a morir. Al parecer, a la edad a la inversa, cada vez más y más joven hasta que alcanzó su fase más temprana de desarrollo, en cuyo punto se inicia el ciclo de vida de nuevo.

Sommer estaba desconcertado por este desarrollo, pero no inmediatamente captar su significado. (Era casi una década antes de la palabra "inmortal" fue utilizado por primera vez para describir la especie.) Pero varios biólogos en Génova, fascinados por Sommer encontrar, continuó estudiando la especie, y en 1996 publicó un artículo titulado "La inversión de la Vida Ciclo "Los científicos describieron cómo las especies - en cualquier etapa de su desarrollo - podría transformarse de nuevo a un pólipo, la primera etapa, el organismo de la vida".. así escapar de la muerte y la inmortalidad potencial "apareció Este hallazgo para desacreditar el más fundamental ley de la naturaleza - que nacen, y luego te mueres.

Uno de los autores del artículo, Ferdinando Boero, comparó la Turritopsis a una mariposa que, en lugar de morir, vuelve a convertirse en una oruga. Otra metáfora es un pollo que se transforma en un huevo, que da a luz a otro pollo. La analogía antropomórfica es la de un viejo que crece cada vez más jóvenes, hasta que vuelve a ser un feto. Por esta razón Turritopsis dohrnii se refiere a menudo como la medusa Benjamin Button.

Sin embargo, la publicación de "Inversión de Ciclo de Vida" apenas registró fuera del mundo académico. Se podría esperar que, una vez se enteró de la existencia de la vida inmortal, el hombre iba a dedicar recursos colosales para aprender la medusa inmortal realiza su truco. Se podría esperar que las multinacionales biotecnológicas se disputan los derechos de autor de su genoma, que una vasta coalición de científicos de investigación tratará de determinar los mecanismos por los cuales las células envejecidas a la inversa, que las empresas farmacéuticas tratan de apropiarse de sus lecciones para los fines de la medicina humana; que los gobiernos corredor acuerdos internacionales que regulan el uso futuro de rejuvenecimiento de la tecnología. Pero nada de esto ocurrió.

Algo se ha hecho, sin embargo, en el cuarto de siglo desde el descubrimiento de Christian Sommer. Ahora sabemos, por ejemplo, que el rejuvenecimiento de Turritopsis dohrnii y algunos otros miembros del género es causada por el estrés ambiental o asalto físico. Sabemos que, durante el rejuvenecimiento, se somete a la transdiferenciación celular, un proceso inusual por el cual se convierte en un tipo de célula a otro - una célula de la piel en una célula nerviosa, por ejemplo. (El mismo proceso ocurre en humanos  células madre .) También sabemos que, en las últimas décadas, la medusa inmortal se ha extendido rápidamente en todos los océanos del mundo en lo que Maria Pia Miglietta, profesor de biología en Notre Dame, llama "una invasión silenciosa". Las medusas se ha "auto-stop" en los buques de carga que utilizan agua de mar como lastre. Turritopsis se ha observado no sólo en el Mediterráneo, sino también en las costas de Panamá, España, Florida y Japón. La medusa parece capaz de sobrevivir y proliferar en todos los océanos del mundo. Es posible imaginar un futuro lejano en el que muchas otras especies de la vida se han extinguido, pero el océano está mayoritariamente compuesto de medusa inmortal, una gran conciencia eterna gelatina.

Pero todavía no entiendo cómo envejece al revés. Hay varias razones para que nuestra ignorancia, todos ellos enloquecedoramente insatisfactorio. Hay, en primer lugar, muy pocos especialistas en el mundo se comprometieron a llevar a cabo los experimentos necesarios. "Búsqueda de expertos hidroides realmente buenos es muy difícil", dice James Carlton, profesor de ciencias marinas en el Williams College y el director del Programa de Williams-místico Estudios Marítimos. . "Tienes suerte de tener una o dos personas en un país" Él citó esto como un ejemplo de un fenómeno que él llama la Regla de Small: pequeños organismos de cuerpo han sido poco estudiados en relación a los grandes organismos de cuerpo. Hay significativamente más expertos cangrejo, por ejemplo, que los expertos hidroides.

Pero la explicación más frustrante para nuestra falta de conocimiento acerca de la medusa inmortal es de carácter más técnico. El género, resulta, es extraordinariamente difícil de cultivar en un laboratorio. Se requiere mucha atención y una enorme cantidad de trabajo repetitivo, tedioso, incluso entonces, es solamente bajo ciertas condiciones favorables, la mayoría de los cuales son todavía desconocidas para los biólogos, que un Turritopsis producirá descendencia.

De hecho, sólo hay un científico que ha sido el cultivo de pólipos Turritopsis en su laboratorio de forma coherente. Él trabaja solo, sin una financiación importante, ni bastón, en una pequeña oficina en Shirahama, un pueblo de playa soñoliento en Prefectura de Wakayama, Japón, cuatro horas al sur de Kyoto. El nombre científico es Shin Kubota, y que es, por el momento, nuestra mejor oportunidad para entender este capítulo único de la inmortalidad biológica.

Muchos biólogos marinos son reacios a hacer tales afirmaciones globales sobre la promesa Turritopsis "para la medicina humana. "Esa es una pregunta para los periodistas", dijo Boero (a un periodista) en 2009. "Yo prefiero centrarme en una forma un poco más racional de la ciencia."

Kubota, sin embargo, no tiene ningún escrúpulo tal. "Turritopsis aplicación para los seres humanos es el sueño más maravilloso de la humanidad", me dijo la primera vez que lo llamé. "Una vez que determinemos cómo las medusas se rejuvenece, debemos lograr grandes cosas. Mi opinión es que vamos a evolucionar y convertirse en inmortal nosotros mismos. "

Decidí que mejor reservar un billete a Japón.

Uno de Shirahama los  principales atractivos es su playa en forma de medialuna de arena blanca, "Shirahama" significa "playa blanca." Pero en las últimas décadas, la playa ha ido desapareciendo. En la década de 1960, cuando Shirahama estaba conectado por tren a Osaka, la ciudad se convirtió en un destino turístico muy popular, y macizas torres del hotel blancas se levantaron a lo largo de la carretera costera. La erosión creciente desarrollo acelerado y la famosa arena comenzó a lavar en el mar. Preocupado de que el pueblo de Playa Blanca perdería su playa de arena blanca, según un funcionario de la ciudad, Prefectura de Wakayama se inició en 1989 para importar arena de Perth, Australia, de 4.700 kilómetros de distancia. Más de 15 años, de Shirahama dejó 745.000 metros cúbicos de arena en una playa australiana, conservando su blancura eterna - al menos por ahora.

Shirahama está lleno de maravillas naturales atemporales que están fallando la prueba del tiempo. Visible justo al lado de la costa es Engetsu isla, una formación de arenisca sublime forma de arco que se parece a una rosquilla sumergido hasta la mitad en un vaso de leche. Al atardecer, los turistas se reúnen en un punto de la carretera de la costa, donde, en ciertos días, el arco enmarca perfectamente el sol poniente. Arches son temporales fenómenos geológicos, sino que son creados por la erosión, y la erosión en última instancia hace que se colapse. Ante el temor de la pérdida de Engetsu, el gobierno local está tratando de frenar el deterioro de más lejos, reforzando el arco con un arnés de mortero y la lechada. Un gran andamio ahora se extiende por debajo del arco y, desde la orilla, trabajadores de la construcción se puede ver, flyspecks diminutos contra el mar espumoso, allanando el rock.

Engetsu está casi igualado en belleza por Sandanbeki, una serie de acantilados estriados más lejos de la costa que la caída de 165 metros en olas turbulentas. Debajo se encuentra una caverna Sandanbeki que los piratas locales utilizados como una guarida secreta más de mil años atrás. Hoy en día los acantilados son uno de los lugares del mundo más famosos suicidas. Un cartel en el borde sirve como una advertencia para aquellos que contemplan su propia mortalidad: "Espera un minuto. Una flor de muertos, ya no florecer. "

Pero Shirahama es mejor conocido por su  onsen , manantiales de agua salada caliente que se cree que aumentan la longevidad. Hay grandes y bien equipadas, dentro de los complejos hoteleros más pequeñas tinas que son gratuitos para los baños públicos y antiguas chozas estrechas a lo largo de la sinuosa carretera costera. Usted puede decir de una manzana que se está acercando a un onsen, porque se puede oler el azufre.

Cada mañana, Shin Kubota, quien tiene 60 años, visita Muronoyu, un onsen sencilla popular entre los antiguos habitantes de la ciudad que remonta su historia 1350 años. "Onsen activa su metabolismo y limpia la piel muerta", dice Kubota. "Es muy contribuye a la longevidad." A las 8:30 am, conduce 15 minutos hasta la costa, pasando por la playa de arena blanca, donde la tierra se reduce a un promontorio que se extiende como un señalador dedo artrítico, separando Kanayama Bay desde el más grande Tanabe Bay. Al final de este promontorio se encuentra Seto Universidad de Kyoto Marine Biological Laboratory, un paño húmedo, de dos pisos, bloques de hormigón. A pesar de que cuenta con varios salones de clases, decenas de oficinas y pasillos largos, el edificio tiene a menudo la impresión de ser completamente vacío. Los pocos científicos en el personal pasan mucho de su tiempo de buceo en la bahía, la recolección de muestras. Kubota, sin embargo, las visitas a su oficina todos los días. Debe, o su medusa inmortal morirán de hambre.

El mundo sólo población cautiva de la vida de las medusas inmortales en placas de Petri dispuestas al azar en varios estantes de una pequeña nevera en la oficina de Kubota. Como la mayoría de hidrozoos, Turritopsis pasa por dos etapas principales de la vida, pólipo y medusa. Un pólipo se asemeja a una ramita de eneldo, con tallos largos y delgados que se ramifican y el tenedor y terminan en yemas. Cuando estos brotes se hinchan, no brotan flores sino medusas. Una medusa tiene una cúpula con forma de campana y colgando tentáculos. Cualquier laico que lo identifican como una medusa, aunque no es el tipo que se ve en la playa. Los que pertenecen a un grupo taxonómico distinto, Scyphozoa, y tienden a pasar la mayor parte de sus vidas como las medusas, hidrozoos tienen más breves fases de medusa. Una medusa adulta produce óvulos o espermatozoides, que se combinan para crear larvas que se forman nuevos pólipos. En otras especies hidroides, la medusa muere después de que se genera. Una medusa Turritopsis, sin embargo, se hunde hasta el fondo del fondo del océano, donde los pliegues del cuerpo en sí mismo - en asumir el equivalente medusas de la posición fetal. La campana reabsorbe los tentáculos, y después de que degenere aún más hasta convertirse en una masa gelatinosa. En el transcurso de varios días, esta gota se forma una capa exterior. A continuación dispara estolones, que se asemejan a raíces. Los estolones alargarse y convertirse en un pólipo. El nuevo pólipo produce nuevas medusas, y el proceso comienza de nuevo.

Kubota estima que su zoológico contiene al menos 100 muestras, de aproximadamente 3 a una placa de Petri. "Ellos son muy pequeñas", dijo Kubota, el orgulloso papá. "Muy bonito." Es  es  lindo, la medusa inmortal. Una medusa adulto es del tamaño de una uña del dedo meñique recortada. Se senderos decenas de tentáculos hairlike. Medusas que se encuentran en aguas más frías tienen un timbre brillante escarlata, pero más comúnmente es la medusa translúcida blanca, sus contornos tan fina que bajo el microscopio parece un dibujo de líneas. Pasa la mayor parte de su tiempo flotando lánguidamente en el agua. Es sin ninguna prisa.

Durante los últimos 15 años, Kubota ha pasado por lo menos tres horas al día para que cuidan su cría. Habiéndolo observado en el transcurso de una semana, puedo confirmar que es un trabajo agotador y tedioso. Cuando llega a su oficina, que elimina cada placa de Petri de la nevera, una a la vez, y cambia el agua. Luego se examina sus muestras bajo un microscopio. Él quiere asegurarse de que las medusas se ven saludables: que ellos están nadando con gracia, que sus campanas sin nubes, y de que están digiriendo su alimento. Él les da de comer quistes de artemia - huevos de camarones en salmuera secos cosechados desde el Gran Lago Salado en Utah. Aunque los quistes son pequeños, apenas visible a simple vista, a menudo son demasiado grandes para una medusa de digerir. En estos casos, Kubota, entrecerrando los ojos a través del microscopio, debe cortar el huevo en trozos con dos agujas de punta fina, como un padre podría cortar su hamburguesa niño pequeño en pedazos del tamaño de un bocado. La obra hace Kubota a gruñir y cacarear su lengua.

"Comer por ti mismo!" Le grita a una medusa. "Usted no es un bebé!" Después se ríe a carcajadas. Es una risa contagiosa, trinquete que hace que su cara redonda aún más redonda, las arrugas describiendo círculos alrededor de los ojos y la boca.

Es un trabajo a tiempo completo, el cuidado de la medusa inmortal. Al viajar al extranjero para conferencias académicas, Kubota ha tenido que llevar a las medusas con él en una nevera portátil. (En los últimos años ha sido invitado a dar conferencias en Ciudad del Cabo, Xiamen, China; Lawrence Kansas,,. Y Plymouth, Inglaterra) También viaja a Kyoto, cuando está obligado a asistir a las reuniones administrativas de la universidad, pero devuelve la misma noche, un viaje redondo de ocho horas, con el fin de no perder una comida.

Turritopsis no es el único foco de su investigación. Es un autor prolífico de trabajos científicos y artículos, habiendo publicado 52 sólo en 2011, muchos de ellos basados ​​en las observaciones que hace en una playa privada frente del Laboratorio de Seto y en un pequeño puerto en la carretera costera. Todas las tardes, después de Kubota ha terminado de atender a su medusa, camina por la playa con un bloc de notas, observando todo organismo que se ha lavado en tierra. Es un espectáculo extraordinario, la figura solitaria en flip-flops, pisoteando torcidos hacia adentro a través de la longitud de 400 yardas de la playa, encorvado, su pelo trotar disquete en la brisa, mientras escruta atentamente la arena. Él recopila sus datos y la publica en los periódicos con títulos como "registros de varamientos de peces en Kitahama Beach" y "la primera aparición de especies Bythotiara en Tanabe Bay." Él es un miembro activo de una docena de sociedades científicas y escribe una medusa de -la semana de la columna en el periódico local. Kubota dice que ha presentado a sus lectores a más de 100 medusas hasta ahora.

Dado el enfoque obsesivo de Kubota en su trabajo, no es de extrañar que se ha visto obligado a descuidar otras áreas de su vida. Él nunca cocineros y tiende a traer comida para llevar a su oficina. En el laboratorio, que lleva las camisetas - que lleven las imágenes de medusas - y pantalones deportivos. Él ha vencido a cortarse el pelo. Y su oficina es un caos. No parece que se han organizado desde que comenzó a alimentar su Turritopsis. La puerta se abre sólo con suficiente amplitud para admitir a un hombre de la talla de Kubota. Se impide la apertura de más de una cabina de la altura del pecho, en la superficie de los cuales se equilibran varios cientos de objetos Kubota ha recuperado de las playas - conchas, plumas de aves, pinzas de cangrejo y desecado coral. El escritorio es invisible debajo de una pila de libros abiertos. Cincuenta cepillos de dientes están apiñados en una taza en el fregadero de aluminio oxidado. Hay fotos enmarcadas en la pared, la mayoría de ellos representa a las medusas, incluyendo un dibujo infantil hecho en lápices de colores. Le pregunté Kubota, quien tiene dos hijos adultos, si uno de sus hijos había hecho. Se echó a reír, sacudiendo la cabeza.

"Yo no soy un artista muy bueno", dijo. Seguí su mirada a su escritorio, donde había una caja de lápices de colores.

Las estanterías que cubrían las paredes estaban llenas a rebosar de libros de texto, revistas y libros científicos, así como una serie de títulos en Inglés: Frank Herbert "Dune", "Las obras de Aristóteles", "La vida y muerte de Charles Darwin. "Kubota primera lectura de Darwin" El Origen de las Especies "en la escuela secundaria. Fue una de las experiencias formativas de su vida, antes de eso, pensaba que iba a llegar a ser un arqueólogo. Tenía entonces ya fascinado con lo que él llama el "misterio de la vida humana" - ¿de dónde venimos y por qué? - Y espera que en las antiguas civilizaciones, podría descubrir las respuestas que buscaba. Pero después de leer Darwin se dio cuenta de que tendría que mirar más profundamente en el pasado, más allá de los albores de la existencia humana.

Kubota creció en Matsuyama, en la isla sureña de Shikoku. Aunque su padre era maestro, Kubota no obtuvo excelentes calificaciones en su escuela secundaria, donde fue una generación detrás de Kenzaburo Oe. "Yo no estudié", dijo. "Yo sólo leo ciencia ficción." Pero cuando fue admitido a la universidad, su abuelo le compró una enciclopedia biológica. Se encuentra en uno de los estantes de su oficina, junto a un retrato en sepia de su abuelo.

"Aprendí mucho de ese libro", dijo Kubota. "He leído todas las páginas." Él estaba especialmente impresionado por el árbol filogenético, el esquema taxonómico que Darwin llamó el Árbol de la Vida. Darwin incluyó uno de los primeros ejemplos de un árbol de la vida en "El Origen de las Especies" - es sólo como ilustración del libro. Hoy en día las ramas más exteriores y capullos del árbol de la vida están ocupados por los mamíferos y las aves, mientras que en la base del tronco se encuentran las más primitivas phyla - Porifera (esponjas), platelmintos (gusanos planos), cnidarios (medusas).

"El misterio de la vida no se oculta en los animales superiores," Kubota me dijo. "Se oculta en la raíz. Y en la raíz del Árbol de la Vida es la medusa ".

Hasta hace poco,  la idea de que los seres humanos podría tener algo de valor a aprender de una medusa habría sido considerado absurdo. Su cnidarian típico no es, después de todo, parece que tienen mucho en común con un ser humano. No tiene cerebro, por ejemplo, ni un corazón. Tiene un único orificio a través del cual su comida y desechos pasen - come, en otras palabras, fuera de su propio ano. Pero el Proyecto Genoma Humano, completado en 2003, sugería lo contrario. A pesar de que se había estimado que nuestro genoma contenía más de 100.000 genes codificadores de proteínas, resultó que el número era cercano a 21.000. Esto significaba que teníamos casi el mismo número de genes como pollos, gusanos y moscas de la fruta. En otro estudio, publicado en 2005, cnidarios se encontró que tienen un genoma mucho más compleja de lo que se imaginaba.

"Hay una cantidad impresionante de similitud genética entre las medusas y los seres humanos", dijo Kevin J. Peterson, un paleobiólogo molecular que contribuyeron a este estudio, cuando lo visité en su oficina de Dartmouth. Desde un punto de vista genético, aparte del hecho de que tenemos dos duplicaciones del genoma ", nos parecemos a una medusa maldito".

Esto puede tener implicaciones para la medicina, en particular los campos de la investigación del cáncer y la longevidad. Peterson está estudiando microRNAs (comúnmente denominado como miRNA), filamentos diminutos de material genético que regulan la expresión génica. Mirna actúan como un interruptor de encendido y apagado de los genes. Cuando el interruptor está apagado, la celda permanece en su estado primitivo, no diferenciado. Cuando el interruptor se enciende, una célula asume su forma madura: puede convertirse en una célula de la piel, por ejemplo, o una célula tentáculo. Mirna también desempeñan un papel crucial en la investigación con células madre - son el mecanismo por el cual las células madre se diferencian. La mayoría de los cánceres, recientemente hemos aprendido, se caracterizan por alteraciones en los genes miARN. Los investigadores incluso sospechan que las alteraciones en los genes miARN puede ser una  causa  de cáncer. Si activa miRNA de una célula "off", la célula pierde su identidad y comienza a actuar caóticamente - se convierte, en otras palabras, en cancerosas.

Hidrozoos proporcionan una oportunidad ideal para estudiar el comportamiento de los genes miARN por dos razones. Son organismos muy simples, y miRNA son cruciales para su desarrollo biologico. Pero debido a que hay tan pocos expertos hidroides, nuestra comprensión de estas especies es asombrosamente incompleta.

"La inmortalidad puede ser mucho más común de lo que pensamos", dijo Peterson. "Hay esponjas por ahí que sabemos han estado allí por décadas. . Erizo de mar larvas son capaces de regenerarse continuamente y dar lugar a nuevos adultos "Y continuó:" Esto puede ser una característica general de estos animales. Ellos nunca mueren. "

Peterson está siguiendo de cerca el trabajo de Daniel Martínez, biólogo de la Universidad de Pomona y uno de los eruditos del mundo hidroides líderes. Los Institutos Nacionales de la Salud ha adjudicado a Martínez un contrato de cinco años, $ 1,26 millones beca de investigación para el estudio de la hidra - una especie que se asemeja a un pólipo, pero nunca medusas rendimientos. Su cuerpo está casi enteramente compuesto de células madre que le permiten regenerarse continuamente. Como Ph.D. candidato, Martínez se propuso demostrar que hidra eran mortales. Pero su investigación de los últimos 15 años le ha convencido de que la hidra puede, de hecho, sobrevivir para siempre y son "verdaderamente inmortal."

"Es importante tener en cuenta que no estamos tratando con algo que es completamente diferente a nosotros", me dijo Martínez. "Genéticamente hidra son los mismos que los seres humanos. Estamos variaciones de un mismo tema ".

Como Peterson me dijo: "Si yo estudié cáncer, lo último que quiero es estudiar el cáncer, si usted toma mi punto. Yo no estaría estudiando los tumores de tiroides en ratones. Estaría trabajando en hidra ".

Hidrozoos, sugiere, podría haber hecho un pacto con el diablo. A cambio de la simplicidad - ni pies ni cabeza, sin visión, comer fuera de su propio ano - que ganó la inmortalidad. Estas especies peculiares y simples pueden representar una oportunidad para aprender a luchar contra el cáncer, la vejez y la muerte.

Pero la mayoría de los expertos hidroides encuentran que es casi imposible obtener financiamiento. "¿Quién va a tener una oportunidad en un científico que no funciona en los mamíferos, y mucho menos una medusa?", Dijo Peterson. "Las agencias de financiamiento están siempre hablando de tratar de ser imaginativos y dar nuevo vigor a sí mismos, pero por supuesto que está atrapado en un montón de burocracia. ... El pastel es sólo tan grande. "

Incluso algunos de sus compañeros Kubota son cautos al hablar de las posibles aplicaciones médicas de la investigación Turritopsis. "Es difícil prever cuánto y qué tan rápido. . . Turritopsis dohrnii puede ser útil para combatir enfermedades ", Stefano Piraino, colega de Ferdinando Boero, me dijo en un correo electrónico. "El aumento de la longevidad humana no tiene sentido, no tiene sentido ecológico. ¿Qué podemos esperar y trabajar es en mejorar la calidad de vida de nuestras etapas finales ".

Martínez dice que la hidra, las especies que estudia, es más prometedor. "Turritopsis es genial", me dijo. "No me malinterpreten. Es interesante que lo hace esta cosa extraña, peculiar, y yo apoyo que investigar más, pero yo no creo que nos va a enseñar mucho acerca de los seres humanos ".

Kubota lo ve de otra manera. "La medusa inmortal es la especie más milagrosas en todo el reino animal", dijo. "Creo que va a ser fácil de resolver el misterio de la inmortalidad y la vida definitiva se aplican a los seres humanos".

Kubota puede ser alentado por el hecho de que muchos de los grandes avances en la medicina humana provenía de las observaciones realizadas sobre los animales que, en su momento, parecían tener poca o ninguna semejanza con el hombre. En Inglaterra del siglo 18, dairymaids expuestos a la viruela ayudó a establecer que la enfermedad les vacunados contra la viruela, el bacteriólogo Alexander Fleming descubrió la penicilina accidentalmente cuando uno de sus platos petri creció un molde, y, más recientemente, los científicos que estudian en Wyoming gusanos nematodos encontrado genes similares a las que inactivarse por el cáncer en los seres humanos, llevándolos a creer que podrían ser blanco de nuevos medicamentos oncológicos. Uno de los investigadores de Wyoming, dijo en un comunicado de prensa que esperaban que podrían "contribuir al arsenal de diversos enfoques terapéuticos utilizados para tratar y curar muchos tipos de cáncer".

Y así Kubota sigue acumulando datos sobre su propio organismo simple, todos los días de su vida.

Hubo una segunda  fotografía en la estantería de oficina Shin Kubota, junto al retrato de su abuelo. Mostraba a un grupo de estudiantes universitarios jóvenes posando en el campus de la Universidad de Ehime, en Matsuyama. La fotografía tiene 40 años, pero el Kubota de 20 años de edad, fue inmediatamente reconocible - la cara redonda, los ojos sonrientes, el pelo negro disquete. Él suspiró cuando le pregunté al respecto.

"Tan joven entonces", dijo. "Tan viejo ahora".

Le dije que no tenía un aspecto muy diferente del hombre joven en la foto. Es tal vez unos cuantos kilos más pesado, y aunque sus características no son tan juvenil, que conserva la exuberante energía de un medio-escolar, y su cabello es naturalmente de color negro azabache. Sí, dijo, pero su pelo no siempre ha sido negro. Explicó que hace cinco años, cuando cumplió 55 años, experimentó lo que él llamó un susto.

Fue un momento estresante para Kubota. Se había separado de su esposa, sus hijos habían salido de la casa, su vista se estaba desvaneciendo y había empezado a perder el pelo. Fue particularmente notable en torno a sus sienes. Él culpa a sus gafas, que llevaba en una banda alrededor de la cabeza. Tenía que escribir, pero no para el microscopio, así que cada vez que sube o baja las gafas, la banda llevaba lejos en el cabello en las sienes. Cuando el pelo volvió a crecer, llegó en blanco. Se sentía como si hubiera envejecido toda una vida en un año. "Fue muy sorprendente para mí", dijo. "Yo había hecho viejo."

Le dije que se veía mucho mejor ahora - mucho más joven que su edad.

"Demasiado viejo", dijo él, frunciendo el ceño. "Quiero volver a ser joven. Quiero convertirme en el hombre milagro inmortal ".

Como para distraerse de esta trayectoria del pensamiento, sacó una taza de Petri de su unidad refrigeradora. La sostuvo a la luz para que pudiera ver la Turritopsis fantasmal suspendido dentro. Estaba inmóvil, esperando.

"Mira", dijo. "Voy a hacer esta medusa rejuvenecer".

La manera más segura de retrasar la edad de medusa inmortal a la inversa, Kubota me explicó, es para mutilar. Con dos selecciones de metales finos, comenzó a perforar mesoglea la medusa, el tejido gelatinoso que compone la campana. Después de Kubota se metió en seis ocasiones, la medusa se comportó como cualquier víctima apuñalamiento - que yacía de costado y comenzó a crispar espasmódicamente. Sus tentáculos se detuvo ondulado, y su campana frunció ligeramente. Pero Kubota, en lo que pareció un acto de sadismo mal dirigidas, no se detuvo allí. Lo apuñaló 50 veces en total. La medusa hacía tiempo que había dejado de moverse. Yacía inerte, mutilado, desgarrado su mesoglea, la campana desinflado. Kubota parecía satisfecho.

"Usted rejuvenecer!" Le gritó a las medusas. Luego se echó a reír.

Nos registramos en la víctima puñalada todos los días de la semana para ver su transformación. En el segundo día, el empobrecido, lío gelatinosa se había unido al suelo de la placa de Petri; sus tentáculos fueron dobladas sobre sí mismas. "Ha transdifferentiating", dijo Kubota. "Los cambios dinámicos se están produciendo." Al cuarto día los tentáculos se habían ido, y el organismo dejó de parecerse a una medusa por completo, parecía en cambio como una ameba. Kubota llama a esto una "albóndiga". Al final de la semana, estolones habían comenzado a dispararse fuera de la albóndiga.

Este método es, en cierto sentido, el engaño, como malestar físico induce rejuvenecimiento. Pero el proceso también se produce naturalmente cuando la medusa envejece o enferma. En el documento más reciente de Kubota en Turritopsis, documentó el rejuvenecimiento natural de una colonia única en su laboratorio entre 2009 y 2011. La idea era ver lo rápido que la especie se regenera cuando se deja a su suerte. Durante el período de dos años, la colonia se renacen 10 veces, en intervalos tan breves como un mes. Para concluir su trabajo, publicado en la revista Biogeografía, Kubota escribió: "Turritopsis se mantendrá para siempre por el presente método y voluntad. . . contribuir a cualquier estudio para todos en el futuro. "

Ha realizado otros hallazgos significativos en los últimos años. Ha aprendido, por ejemplo, que determinadas condiciones inhibe rejuvenecimiento: el hambre, el tamaño de campana grande y el agua fría de 72 grados. Y se ha avanzado en la solución de la mayor misterio de todos. El secreto de la inmortalidad de la especie, Kubota ahora cree que se esconde en los tentáculos. Pero se necesita más financiación para los experimentos, así como la asistencia de un genetista o un biólogo molecular, a la manera de la medusa inmortal se lo quita. Aún así, él piensa que estamos cerca de resolver el misterio de la especie - que es una cuestión de años, tal vez una o dos décadas. "Los seres humanos son tan inteligente", me dijo, como para tranquilizarme. Pero luego agregó una advertencia. "Antes de alcanzar la inmortalidad", dijo, "tenemos que evolucionar en primer lugar. El corazón no es bueno ".

Supuse que estaba haciendo un argumento biológico - que el órgano no es biológicamente capaz de una vida infinita, que teníamos que diseñar nuevos corazones artificiales para vidas más largas y artificiales. Pero luego me di cuenta de que él no estaba hablando literalmente. De memoria, se refería al espíritu humano.

"Los seres humanos deben aprender a amar la naturaleza", dijo. "Hoy el campo está obsoleto. En Japón, ha desaparecido. Grandes espacios metropolitanos han aparecido por todas partes. Estamos en la basura. Si esto sigue así, la naturaleza va a morir. "

El hombre, según explicó, es lo suficientemente inteligente como para alcanzar la inmortalidad biológica. Pero no se lo merecen. Este sentimiento me sorprende viniendo de un hombre que ha dedicado su vida a perseguir la inmortalidad.

"El auto-control es muy difícil para los seres humanos", continuó. "A fin de resolver este problema, el cambio espiritual que se necesita."

Por eso,  en los años transcurridos desde su "asustan", Kubota ha comenzado una segunda carrera. Además de ser un orador investigador, profesor y su acompañante, que ahora es un compositor. Kubota canciones han aparecido en la televisión nacional, están disponibles en las máquinas de karaoke a través de Japón y lo han convertido en una pequeña celebridad japonesa - el equivalente japonés de Bill Nye el individuo de la ciencia.

Ayuda a que en Japón, el país con población más envejecida del mundo, la medusa inmortal tiene un estatus relativamente elevado en la cultura popular. Su reputación se ha visto impulsada en 2003 por una serie de televisión, "14 meses", en la que el protagonista toma una poción, extraída de la medusa inmortal, que le hace envejecer a la inversa. Desde entonces Kubota ha aparecido con frecuencia en la televisión y programas de radio. Me mostró clips recientes de su carrete de televisión y las tradujo para mí. En marzo, "No. 1 de la mañana", una mañana japonés mostrar un episodio dedicado a Shirahama. Después de un segmento en el onsen, los usuarios accedieron a Kubota en el Acuario de Seto, donde habló sobre Turritopsis. "Quiero llegar a ser joven, también!" Gritó un host. El "Laboratorio de Amor", un espectáculo de ciencia, Kubota habló de sus experiencias recientes, mientras que la recolección de muestras en el muelle Shirahama. "Envidio la medusa inmortal!" Derramaron la anfitriona. En "La alimentación de nuestros cuerpos", un programa similar, Kubota se dirigió a la cámara: "Entre los animales, la medusa inmortal es el más espléndido." Siguió una entrevista con 100 años de edad, los gemelos.

Pero ningún aspecto de la televisión está completa sin una canción. Para sus actuaciones, se transforma de Dr. Shin Kubota, biólogo marino de erudita chaqueta y corbata, con el señor Immortal Man medusas. Su superhéroe alter ego tiene su propio disfraz: una chaqueta blanca de laboratorio, guantes rojos escarlata, gafas de sol de color rojo y un sombrero de goma roja, diseñado para parecerse a una medusa, con tentáculos colgando de goma. Con la ayuda de uno de sus hijos, un aspirante a músico, Kubota ha escrito docenas de canciones en los últimos cinco años y lanzado seis álbumes. Muchas de sus canciones son odas a Turritopsis. Estos incluyen "I Am Scarlet Medusa", "Life Forever", "Scarlet Medusa - un testigo eterno". "Medusa Die-Hard" y su pegadizo número, "Scarlet Medusa Chorus"

Mi nombre es Scarlet Medusa,
una medusa pequeña teeny
Pero tengo un secreto especial
que nadie más puede poseer
puedo - Sí, puedo! - Rejuvenecer

Otras canciones deificar las diferentes formas de vida marina: "We Are the Esponjas - Una Canción del Porifera", "Viva! Variedad Cnidaria "y" Mambo Poking Buceo Gusano crin. "También existe el" Yo Soy Shin Kubota. "

Mi nombre es Shin Kubota
profesor asociado de la Universidad de Kyoto
En Shirahama, Wakayama Prefecture
Yo vivo al lado de un acuario
marino Disfrutar de investigación de biología
Cada día, caminar por la playa
Atrapando con una red de plancton
Búsqueda de maravillosas criaturas
búsqueda de medusas desconocidas.
Dedique mi vida a las criaturas pequeñas
que patrullan las playas cada día
sandalias termales están siempre en
elemento necesario para entrar en el mar
medusa rejuvenece Scarlet
Scarlet medusa es inmortal

"Es importante que el acuario," Akira Asakura, Seto el director del laboratorio me dijo. "La gente viene porque lo ven en la televisión y se interesan en la medusa inmortal y la vida marina en general. Es un orador muy bueno, con una amplia gama de conocimientos. "

Las clases de ciencias regularmente hacen excursiones para conocer al Sr. Immortal Man medusas. Durante mi semana en Shirahama, recibió la visita de un grupo de 150 10 - y 11-años de edad que había preparado discursos y presentaciones de diapositivas sobre Turritopsis. El grupo era demasiado grande para visitar Seto, por lo que se sentó en el suelo de un salón de baile de un hotel local. Después de que los niños hicieron sus presentaciones ("Tengo la manía de medusas", exclamó una niña), Kubota subió al escenario. Hablaba en voz alta, con gran animación, pidiendo a los niños y acribillando a preguntas. ¿Cuántas especies de animales hay en la tierra? Cómo phyla Cuántos hay? El vídeo karaoke "Scarlet Medusa Chorus" se proyectó en una pantalla grande, y los niños reían cantaba.

Kubota no llegar a estos extremos simplemente para su propia diversión - aunque está claro que él mismo disfruta inmensamente. Tampoco considera su trabajo educativo público como secundario a su investigación. Es, en cambio, cree que la clave del trabajo de su vida.

"Debemos amar a las plantas - sin plantas no podemos vivir. Debemos amar a las bacterias - sin descomposición nuestro cuerpo no puede regresar a la tierra. Si todo el mundo aprende a amar a los seres vivos, no habrá crimen. Sin asesinato. No suicidio. El cambio espiritual que se necesita. Y la manera más sencilla de lograr esto es a través del canto.

"La biología es especializado", dijo él, llevando sus manos a unos centímetros el uno del otro. "Pero las canciones?"

Abrió las manos muy separadas, como para indicar el tamaño del mundo.

Todas las noches,  una vez Kubota ha terminado con el trabajo, agarra un bocado para comer y se dirige a un bar de karaoke. El canta karaoke durante al menos dos horas al día. Es dueño de un libro de karaoke que es 1.611 páginas, con unas dimensiones algo mayores que una guía telefónica e incluso de tipo denso. Su objetivo es cantar al menos una canción de cada página. Cada vez que canta una canción, él se subraya en el libro. Hojeando el volumen, vi que había superado con facilidad su objetivo.

"Al realizar karaoke," dijo, "otra parte del cerebro que se utiliza. Es bueno para relajarse, para cantar una canción sincera. Es bueno ser fuerte ".

Su bar de karaoke favorito se llama Kibarashi, lo que se traduce libremente para "recreación", pero literalmente significa "aire fresco". Kibarashi se encuentra al final de una calle residencial, lejos de la carretera de la costa y de la ciudad, otros tramos comerciales principales. Me había dado instrucciones claras, pero me costó encontrarlo. La calle estaba silenciosa y oscura. Yo estaba dispuesto a dar marcha atrás, suponiendo que yo había hecho un giro equivocado, cuando vi un letrero pequeño decorado con un micrófono iluminado. Cuando abrí la puerta, me encontré en lo que parecía una sala de estar - sofás, mesas, macetas con flores de plástico, peces de colores en pequeños tanques. Una barra baja y estrecha corría a lo largo de una pared. Un vídeo karaoke de una balada japonesa licitación se juega en dos televisores que colgaban del techo. Kubota estaba frente a uno de ellos, micrófono en mano, balanceándose de lado a lado, cantando a todo throatedly en su elegante mezzo-barítono. El barman, una mujer de 70 años, estaba sentado detrás de la barra, la grabación en su iPhone. Nadie más estaba allí.

Cantamos para las próximas dos horas - Elvis Presley, los Beatles, los Beastie Boys y un sinnúmero de baladas japonesas y canciones infantiles. A petición mía, Kubota cantaba sus propias canciones, siete de las cuales se enumeran en su libro karaoke. Máquina de karaoke Kibarashi es parte de una red internacional de máquinas de karaoke, y el equipo muestra las estadísticas de cada canción, incluyendo cuántas personas en Japón ha seleccionado en el último mes. Parecía como si nadie hubiera seleccionado canciones de Kubota.

"Por desgracia, no son cantadas por mucha gente", me dijo. "No son populares, porque es muy difícil amar a la naturaleza, a amar a los animales."

En mi última  mañana en Shirahama, Kubota llamó para cancelar nuestra reunión final. Tenía una infección bacteriana en los ojos y no podía ver con claridad suficiente para ver a través de su microscopio. Él iba a un especialista. Se disculpó repetidamente.

"Los seres humanos muy débil", dijo. "Las bacterias muy fuerte. Quiero ser inmortal! ", Se rió con su risa calurosa.

Turritopsis, resulta que también es muy débil. A pesar de ser inmortal, es fácilmente muerto. Turritopsis pólipos son en gran medida indefenso frente a sus depredadores, entre los que destacan las babosas de mar. Ellos pueden ser fácilmente sofocada por la materia orgánica. "Son los milagros de la naturaleza, pero no es completa", reconoció Kubota. "Siguen siendo los organismos. No son santos. No son de Dios. "

Y su inmortalidad es, en cierta medida, una cuestión de semántica. "'Inmortal' Esa palabra es una distracción", dice James Carlton, el profesor de ciencias marinas en Williams. "Si por 'inmortal' que quiere decir la transmisión de sus genes, entonces sí, es inmortal. Pero esas no son las mismas células más. Las células son inmortales, pero no necesariamente del propio organismo. "Para completar la analogía de Benjamin Button, imagina el hombre, después de regresar a un feto, nacer de nuevo. Las células se pueden reciclar, pero el viejo Benjamín habría desaparecido, y en su lugar sería un hombre diferente con un nuevo cerebro, un corazón nuevo, un nuevo cuerpo. Él sería un clon.

Pero no lo sabremos a ciencia cierta lo que esto significa para los seres humanos hasta que se realicen más investigaciones. Ese es el método científico, después de todo: perdido en el laberinto, debe seguir todos los caminos, por muy improbable, o el riesgo de ser devorados por el Minotauro. Kubota, por su parte, teme que las lecciones de la medusa inmortal se absorbe demasiado pronto, antes de que el hombre está dispuesto a aprovechar la ciencia de la inmortalidad de una manera ética. "Somos animales muy extraños", dijo. "Estamos muy inteligente y civilizada, pero nuestros corazones están muy primitivo. Si nuestros corazones no eran primitivos, no habría guerras. Me preocupa que vamos a aplicar la ciencia antes de tiempo, como lo hicimos con la bomba atómica. "

Me acordé de algo que dijo a principios de semana, cuando estábamos viendo un video musical de su canción "Living Planet -. Conexiones entre bosque, mar y Área Rural" Él describió la canción como una oda a la belleza de la naturaleza. El video fue filmado por sus 88 años de edad, vecino, un empleado jubilado de la Compañía de Gas de Osaka. Letras de Kubota se superpone sobre una secuencia de imágenes. Había Engetsu, su arco cubierto de musgo y sobresale robles y pinos, monte escarpado Seppiko y suave Takane monte, los acantilados estriados de Sandanbeki, la playa privada en el Laboratorio de Seto, una cascada, un arroyo, un estanque, y el acantilado bosques que lindan con la ciudad, tan denso y negro que los árboles parecen estar oscuridad secreta.

"La naturaleza es tan bella", dijo Kubota, sonriendo con nostalgia. "Si los seres humanos desaparecieron, lo tranquilo que iba a ser..."

Nathaniel Rich es un autor cuya segunda novela, Odds Against Tomorrow'''', se publicará en abril.


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